Mirjam Kaarsemaker combineert haar liefde voor Gambia met wandelingen in de bossen.
Mirjam Kaarsemaker combineert haar liefde voor Gambia met wandelingen in de bossen. (Foto: Hub Dohmen)

De liefde van Mirjam voor Afrika

Mirjam Kaarsemaker verloor haar hart aan Gambia. Naast haar inzet voor het Afrikaanse land, probeert ze mensen te inspireren met wandelingen door Aalster bossen.

WAALRE - Het is me een spraakwaterval, Mirjam Kaarsemaker (36) uit Waalre. Haar enthousiasme, de passie en liefde voor Gambia is niet te missen. En vooral haar drive: het helpen van mensen. Of het nu in Afrika of in Nederland is. "Ik heb een Franse moeder”, verklaart de in Eindhoven geboren en getogen maatschappelijk werkster haar temperament.

Als Kaarsemaker vindt dat ze iets moet doen, dan laat ze zich ook niet tegenhouden. Of het nu om ‘inzamelen’ van ezels en fietsen voor the Smiling coast of Africa gaat, zoals Gambia zichzelf noemt, of het ondersteunen van mensen in Utrechtse achterstandsbuurten. "Als ik iets doe, dan ga ik er 200 procent voor”, zegt ze. ,"Maar een beetje waardering voor het werk vind ik wel fijn.”

Iets met mensen
Kaarsemaker heeft al van jongs af aan ‘iets’ met mensen. De opleiding sociaal-cultureel werk ligt dan ook voor de hand. Na haar tijd op het Stedelijk College in Eindhoven, waar ze naar eigen zeggen inspirerende lessen kreeg van Aalster aardrijkskundeleraar Menno Neeteson, kiest Mirjam Kaarsemaker voor de opleiding aan de Hogeschool Arnhem-Nijmegen. Het brengt haar in 2007 naar Luxemburg, waar ze stage loopt bij een Europees programma ter bevordering van burgerschap. Ze deed haar werk zo goed, dat Mirjam Kaarsemaker naar een congres in Slowakije wordt afgevaardigd.

Afstuderen
De afronding van de opleiding is daarna al even bijzonder, als haar latere activiteiten. Ze studeert in 2010 namelijk af op een project waarbij ze de straatcultuur integreert in het Arnhemse Circus Poeha, met toneel, dans en muziek. "Na de opleiding is het Grote Moment aangebroken”, vertelt ze. "Want wie neemt me serieus?” Maar dat valt reuze mee. Want in no-time heeft ze een baan bij een Utrechtse welzijnsinstelling. Ze gaat onder meer aan de slag met Marokkaanse hangjongeren en een tienerclub. ,,Na een jaar was ik er he-le-maal klaar mee. Ik had te maken met straatgevechten. En mensen die – ondanks mijn grote inzet – ontevreden waren. Een dankjewel kon er niet vanaf.”

Eerste bezoek in 2011
Vervolgens leerde Kaarsemaker in Nederland een voormalige inwoner van Gambia kennen. "Ik bracht in 2011 voor het eerst een bezoek aan zijn vaderland, ik wilde mijn horizon verbreden. En van het een kwam het ander. Sindsdien is ze een groot aantal keren teruggekeerd naar het land. De relatie met de Gambiaanse man leidde tot de geboorte van dochter Nasunka. En hoewel de relatie met hem al geruime tijd over is, blijft Mirjam Kaarsemaker zich inzetten voor de voor the Smiling coast of Africa. Zo kregen enkele jaren geleden enkele gezinnen uit het arme Afrikaanse land dankzij crowdfunding van de (ondertussen) in Waalre woonachtige Kaarsemaker drie ezels en een waterput.

Fietsen
Ondertussen heeft de Waalrese ook contact met een school in de plaats Gunjur aan de westkust van Gambia. September vorig jaar nam ze het initiatief voor een inzamelingsactie van fietsen. ,,Een fietsenhandelaar uit Aalst had er 6 beloofd, uiteindelijk gaf hij er 16”, zegt ze enthousiast. ,,Ik was ook blij met de firma Wieringa in Stratum, die maar liefst 24 fietsen voor Gambia gaf.” Uiteindelijk zijn dit voorjaar 70 fietsen naar het West-Afrikaanse land verscheept. "Het is de bedoeling dat leerlingen van de school in Gunjur met hulp van een lokale fietsenmaker de rijwielen gaan repareren”, zegt Kaarsemaker. "Zo leren ze weer vaardigheden. En misschien leren ze ook wel fietsen, want niet iedereen kan dat in Gambia.”

ABC-uitjes
Om in haar levensonderhoud te voorzien, organiseert Mirjam Kaarsemaker sinds kort ook zogeheten de Aalster Bossen Commitment-uitjes. Vanuit haar achtergrond als sociaal-cultureel werkster haalt ze mensen uit hun ‘comfortzone’. "Vanuit het idee dat natuur mooi is, probeer ik mensen in vier uur tijd weer in contact met de natuurlijk en – als het om een bedrijfsuitje gaat – met elkaar te brengen.” Mail voor meer informatie naar:

Abc-uitje@outlook.com

Meer berichten

Het lokale nieuws in uw mailbox ontvangen?

Aanmelden