Menno Neeteson.
Menno Neeteson. (Foto: Hub Dohmen)

Menno al jaren in ban staatshoofden

Prins Reinier van Monaco, vrijheidsstrijder Nelson Mandela, schrijver en voormalig Tsjechisch president Václav Havel en de Sultan van Brunei. Het is maar een kleine greep uit de indrukwekkende collectie van foto’s en handtekeningen die Menno Neeteson (74) uit Aalst koestert.

AALST - Aalsternaar Menno Neeteson is best wel trots als hij door drie albums met handtekeningen en foto’s van staatsleiders en koningen uit de afgelopen zestig jaar bladert. ,,Ik ben al van jongs af aan gefascineerd door staatshoofden”, zegt hij. ,,Het versturen van een brief was een beetje om de uitdaging, zo van krijg ik antwoord?”

De voormalig leraar maatschappijleer/geschiedenis op het Stedelijk College in Eindhoven verstuurde in 1960 voor het eerst een brief aan een staatshoofd. Hij was vijftien jaar, woonde in Sas van Gent. ,,De eerste ging naar prins Reinier van Monaco. Waarom? Dat weet ik niet meer zo. Waarschijnlijk omdat ze in die tijd populair waren.” Hij wijst naar de foto. ,,En weet je wat leuk is? Prinses Grace heeft haar handtekening ook gezet.”

Neeteson bladert verder. ,,Ah kijk, Koning Bhumibol van Thailand. Wist je dat hij een verdienstelijk jazzmuzikant was?” Enkele pagina’s verder: ,,Hee, een nieuwjaarskaart van president Gamal Nasser van Egypte ...” De Aalstenaar had wel iets met deze politicus. ,,Ik heb hem een keer aan de telefoon gehad. Hij belde met de boodschap dat het zo leuk was dat ik interesse had.”

Neeteson schreef de brieven, het waren er uiteindelijk misschien wel meer dan honderd, al snel in het Engels. ,,De ervaring leerde dat ze me daardoor serieus namen”, vertelt hij. Ook ging hij in op een actualiteit. ,,Bij Tito stond ik stil bij een staking die op dat moment speelde. En ik schreef natuurlijk dat ik het heel leuk zou vinden als ik antwoord kreeg.” En aan de activistische dominee Ian Paisley in Belfast liet Neeteson onder meer weten dat de situatie in Noord-Ierland hem interesseerde.

De lijst van foto’s en handtekeningen die de Aalsternaar in de loop der jaren verzamelde is lang, heel lang. Nog een paar: de Sultan van Brunei, vrijheidsstrijder Nelson Mandela, president Jan Smith van Rodesië, presidenten Ronald Reagan, Jimmy Carter en Bill Clinton van de Verenigde Staten van Amerika, de Duitse regeringsleiders Helmut Kohl en Angela Merkel, Koning Norodom Sihanouk van Cambodja en de laatste grote leider van de Sovjet Unie, Michael Gorbatsjov.

Nadat hij aan de slag was gegaan als leerkracht, benaderde Menno Neeteson niet alleen populaire politici en staatsleiders, maar ook minder populaire ‘soortgenoten’. Zo schreef hij weduwe Rost van Tonningen, de Oostenrijkse ultra-rechtse politicus Jörg Haider en de Italiaanse zakenman en politicus Silvio Berlusconi. ,,Ik wilde weten waarom ze dingen deden en zeiden, ik wil de geschiedenis van beide kanten belichten”, zegt hij. ,,En dat gebruikte ik weer in mijn lessen op het Stedelijk College in Eindhoven.”

Maar niet alle stadshoofden werkten mee aan zijn verzoek. Zo wees een zogeheten Lady in waiting  namens de Britse koningin Elisabeth II de handtekeningenverzamelaar netjes doch vastberaden af. Daar stond tegenover dat latere premiers Margret Thatcher en Tony Blair graag meewerkten aan zijn verzoek.

Een van de laatste handtekeningen die Menno Neeteson op de kop tikte is van de progressieve Canadese premier Justin Trudeau. En Donald Trump, zit die al in de omvangrijke collectie? ,,Die zou ik nog niet eens proberen. Dat lijkt me redelijk kansloos”, lacht hij.

Meer berichten

Het lokale nieuws in uw mailbox ontvangen?

Aanmelden